Découverte d’exoplanètes! Des scientifiques ont découvert sept exoplanètes de la taille de la Terre autour d’une même étoile, dont trois dans une zone « habitable »

Mercredi 22 février, une équipe internationale de chercheurs a annoncé la découverte d’exoplanètes similaires à la Terre autour de l’étoile Trappist-1, à quelques 39 années lumière de notre planète bleue. Mieux: trois d’entre-elles sont situées dans la « zone habitable » et pourraient ainsi héberger de l’eau liquide et potentiellement une vie extraterrestre.

Sur les 3.449 exoplanètes déjà découvertes à ce jour, c’est la première fois qu’on en trouve autant dans le même système solaire. Situées à un peu moins de quarante années-lumière de la Terre elles offrent une occasion idéale d’étudier l’atmosphère de planètes comparables à la Terre et entretiennent l’espoir de découvrir un jour de la vie extraterrestre.

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Crédit: Francetvinfo

Les sept planètes, qui pourraient avoir des températures assez proches de celles de la Terre, tournent autour d’une toute petite étoile peu lumineuse et ultra-froide, TRAPPIST-1, située dans notre galaxie, à « seulement » 40 années-lumière de nous.
« A présent, nous avons la bonne cible » pour rechercher la présence de vie éventuelle sur des exoplanètes, a déclaré Amaury Triaud, de l’Université de Cambridge, coauteur de l’étude.

Les caractéristiques de ces planètes doivent encore être étudiées plus en détail. En août 2016, des scientifiques avaient annoncé la découverte de l’exoplanète potentiellement habitable la plus proche de la Terre. Mais après plus d’études, ils avaient conclu, en février, que celle-ci ne pouvait probablement pas abriter de la vie.

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Pourquoi c’est une découverte importante ?

Depuis 1995, les scientifiques découvrent régulièrement de nouveaux systèmes planétaires. « On a découvert des milliers de planètes et des systèmes avec de nombreuses planètes autour. On a acquis ces dernières années la certitude que la plupart des étoiles sont entourées de planètes rocheuses, la plupart probablement de la taille de la Terre. Là, ce qui est vraiment intéressant c’est que ce système est très compact et autour d’une étoile vraiment petite. Et surtout, on a la chance de le voir par la tranche », souligne François Forget.

Les scientifiques sont enthousiastes car ces exoplanètes vont leur permettre d’étudier l’atmosphère de planètes similaires à la Terre. « Dans un avenir proche, d’ici deux ou trois ans, grâce au nouveau télescope James-Webb qui va être lancé sur Ariane en 2018 pour remplacer Hubble,on va pouvoir non seulement déterminer qu’il y a des planètes mais aussi étudier et caractériser leur atmosphère. Et tout d’un coup, alors qu’on ne connaît que quelques exemples d’atmosphères dans notre système solaire, on va avoir sept nouveaux exemples à étudier et comprendre », explique François Forget.

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Peut-on espérer y trouver de la vie extraterrestre ?

Sur les sept exoplanètes connues de Trappist-1, trois se situent dans la fameuse zone d’habitabilité. Cela signifie qu’elles ne sont ni trop proches ni trop loin de leur soleil pour que des océans d’eau liquide puissent exister à leur surface. Elles pourraient donc potentiellement abriter une vie extraterrestre. « On peut spéculer. On n’en sait rien du tout, j’insiste. Mais c’est vrai que pour certaines d’entre elles, tout indique qu’elles sont très riches en eau et, surtout, que la température à leur surface est compatible avec l’existence d’océans. On n’en sait rien mais il y a de bonnes chances qu’elles soient couvertes d’océans », conclut François Forget.

sources: L’internaute –  rtl

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